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RFID ajuda exploração espacial em Marte e além

Quando se trata de exploração fora da Terra, as estações espaciais exigem milhares de ativos. O rastreamento desses itens requer a atenção de pessoal altamente qualificado, incluindo membros da tripulação que poderiam estar usando seu tempo conduzindo pesquisas de laboratório e operando a estação. A RFID oferece uma maneira de evitar itens perdidos e torná-los mais rápidos para localizar.

A ISS tem cerca de 118 metros cúbicos de espaço de armazenamento utilizável e cerca de 130.000 itens que precisam ser rastreados, com cerca de 3.000 itens atualmente em falta. Itens perdidos são uma realidade na gestão de estações espaciais. Se algo crítico acabar faltando, um "pôster de procurado" será criado, incluindo a foto do item, o número da peça ou o número de série e a última localização conhecida. Em média, a tripulação gasta cerca de 30 minutos antes de localizar esse item ou é tomada uma decisão para relançar um substituto. Em missões no espaço profundo, o relançamento de itens é muito mais impraticável ou, às vezes, impossível.

Até agora, houve 13 cartazes em 2018 para itens perdidos. Levando-se ao esforço do REALM, aproximadamente 3.200 itens foram etiquetados até agora, incluindo bolsas de transferência de carga e alguns dos itens menores contidos nelas.

Em fevereiro de 2017, a equipe instalou três conjuntos de leitores de RFID na ISS, que foram entregues na estação a bordo da embarcação de carga HTV-6. Desde então, a solução baseada em RFID localizou 100 itens que não foram encontrados durante buscas físicas. À medida que mais itens são marcados, os pesquisadores preveem que a taxa de sucesso deverá aumentar.

A JSC desenvolveu o leitor de RFID e o conjunto de antenas, que consiste em três clusters de leitores para rastrear produtos dentro dos módulos do ISS, cada um com dois leitores conectados a um total de oito antenas, totalizando seis leitores e 24 antenas. Os leitores podem então ser configurados para o modo verbose, no qual transmite cada tag de transmissão de volta para o centro Complex Processing Processing (CEP) no solo, ou modo de evento, com o qual os leitores só enviam dados de volta se as condições mudarem. Os dados lidos são coletados em um laptop ISS, que encaminha essas informações para o centro de processamento do CEP.

As antenas leitoras necessitavam de design especializado, explica Fink, já que as antenas existentes com o desempenho desejado eram simplesmente grandes demais para a área dentro da espaçonave. Assim, o JSC projetou sua própria unidade de leitura, que compreende uma antena de patch multimodo.