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Campbell testa equipamentos de cozinha

A empresa de sopas usa sensores RFID minúsculos para acompanhar as temperaturas dos alimentos por uma rede de tubos aquecidos

Por Claire Swedberg

30 de junho de 2015 - A Campbell Soup Co. está empregando uma solução baseada em RFID para testar o funcionamento de seu sistema asséptico de cozimento, por medição das temperaturas dos pedaços de carne e legumes que viajam pelos tubos de aquecimento, por onde ingredientes líquidos e sólidos de uma sopa passam e são cozidos antes de serem embalados. O sistema consiste de uma tag RFID de baixa frequência (LF), com sensor de temperatura, inserida numa peça sólida de alimentos, bem como leitores de RFID com antenas enroladas em torno de secções do tubo. A tecnologia, fornecida pela Phase IV Engineering, está sendo utilizado no laboratório de pesquisa e desenvolvimento da Campbell em sua sede mundial em Camden, NJ, para determinar se o sistema de aquecimento contínuo está trazendo ingredientes da sopa com a temperatura interna adequada, antes de o sistema de aquecimento ser realmente utilizado na unidade de transformação. Os sensores estão sendo utilizados apenas para testar o sistema de aquecimento e nunca para controlar as temperaturas em lotes de alimentos destinados ao consumo humano.

A Campbell Soup Co. tem vários processos para cozinhar seus produtos antes de vendê-los aos consumidores. Em alguns casos, de Campbell Soup cozinha num processo conhecido como cozimento contínuo, por meio de um tubo longo, aquecido e de aço inoxidável que se estende até a área de embalagem da fábrica. Como a sopa passa por tubos, os elementos de aquecimento aumentam a sua temperatura suficientemente para cozinhar e garantir condições assépticas não só no líquido, mas também no centro de todos os sólidos. A sopa cozida é então arrefecida e posta em embalagens esterilizadas.

Mohammed Karkache (à esquerda) e Rasheed Mohammed, equilibrando uma das tags com sensor na ponta dos dedos (Foto fornecida por Campbell Soup Co)
Certificar-se de que cada tubo específico aquece a mistura de sopa na temperatura adequada requer algum trabalho de pesquisa e desenvolvimento. Calor insuficiente pode conduzir a problemas críticos, mas o calor excessivo não é desejável, porque pode afetar o gosto da sopa.

Quatro anos atrás, a empresa começou a procurar uma solução tecnológica para medir as temperaturas interiores de partículas de alimentos sólidos (que podem ser a parte mais difícil da sopa para cozinhar corretamente e o ingrediente mais difícil de medir temperatura). "A Campbell estava à procura de um parceiro que pudesse fabricar e entregar um dispositivo de RFID que pudesse medir a temperatura em uma pequena quantidade", disse Rasheed Mohammed, gerente de programas sênior da empresa. A Campbell precisava monitorar a temperatura com um dispositivo que pudesse suportar as condições assépticas, acrescenta, e a um custo razoável.

"Uma pesquisa inicial nos levou a discutir esta oportunidade com a Phase IV", diz Mohammed. "Nosso papel foi gerenciar o projeto e o relacionamento, bem como ajudar a liderar a concepção e ensaio dos dispositivos e sistemas".

Scott Dalgleish, CEO da Phase IV, diz que "a Campbell precisava de um sensor incrivelmente pequeno. Tinha que ter uma pequena massa térmica de tal modo que não afetasse a temperatura da carne. Eles tinham de ser capaz de ler a temperatura de almôndegas em movimento, sem influenciar o processo".