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Ford move-se para carros semiautônomos

Por meio de sensores, a montadora está fazendo experiências com aplicativos que ajudam os motoristas e podem ser a ponte para a Era do Carro Autônomo

Por Mary Catherine O'Connor

16 de janeiro de 2015 - Cada vez mais, o evento anual Consumer Electronics Show (CES), em Las Vegas, fala sobre carros, tanto de sistemas que conectam veículos à internet e a redes de sensores para gerar valor agregado aos motoristas ou para incentivar uma condução mais segura, como de gadgets e outros produtos eletrônicos. Durante sua palestra na CES, Mark Fields, principal executivo de operações da Ford, discutiu sobre recursos como monitoramento de pista e a assistência de estacionamento, com base nos sistemas de sensores integrados a veículos atuais da Ford. Mas ele também se referiu a uma longa lista de projetos e colaborações em que a empresa automobilística está alavancando as redes de sensores e conectividade celular para criar aplicativos projetados para melhorar a mobilidade urbana.

O IoT Journal (publicação do RFID Journal dedicada a Internet das Coisas ou IoT) falou com Dave McCreadie, gerente de infraestrutura de veículos elétricos e redes inteligentes da Ford, a cerca de dois experimentos da empresa realizados no ano passado em colaboração com pesquisadores da Georgia Tech. Um deles, chamado Parking Spotter, utilizou dados coletados a partir de sensores de ultrassom integrados nos pára-choques dianteiro e traseiro de um veículo para determinar a localização de lugares de estacionamento disponíveis dentro de um local muito congestionado. No segundo, houve o reposicionamento remoto (Remote Repositioning), no qual os pesquisadores usaram câmeras de vídeo conectadas à internet e outro hardware para operar remotamente um carrinho de golfe e testar um conceito que poderia ser útil para os operadores de compartilhamento de carro ou como precursor de veículos autônomos completos.

Os dados são coletados a partir de sensores de ultrassom integrados nos pára-choques de um veículo
McCreadie diz que os motoristas de hoje podem escolher uma lista crescente de aplicativos baseados em smartphones, como o Parkopedia ou Park Me, que prestam assistência para encontrar vagas de estacionamento disponíveis em determinadas cidades ou bairros. Mas esses serviços sofrem de "escassez de dados", diz ele, porque dependem de uma infra-estrutura de câmeras de vídeo e sensores embutidos em pavimento ou metros em torno de lugares de estacionamento, a fim de monitorar a disponibilidade. Essa infra-estrutura é cara para instalar e, até agora, apenas cobre uma pequena porcentagem de todas as áreas de estacionamento em corredores urbanos congestionados. Ao alavancar os sensores ultrassônicos embutidos nos pára-choques dianteiro e traseiro da maioria dos veículos modernos, diz ele, os serviços que oferecem aplicativos de assistência de estacionamento poderiam gerar um vasto volume de dados sobre a disponibilidade de estacionamento em qualquer lugar onde os carros estão localizados.

Para o experimento, os pesquisadores usaram o chamado OpenXC, que se conecta a um veículo na porta de diagnósticos, coletando dados de vários sistemas do veículo e carregando essa informação para um servidor em nuvem. Eles programaram o dispositivo para recolher dados dos sensores de ultrassom em pára-choques do carro e emparelhar essas leituras com coordenadas GPS do veículo. O carro foi então conduzido por um estacionamento onde foram mapeadas as vagas em um software que os pesquisadores criaram. Como o programa capturou os dados, as vagas disponíveis foram marcadas no mapa. Esta informação foi transmitida graficamente através de um aplicativo de smartphone também.

Enquanto o experimento envolveu apenas um veículo sendo conduzido dentro de um único lote, McCreadie acredita que já provou com sucesso o conceito de que os carros podem ser transformados em exércitos de caçadores de estacionamento local. "Temos sensores em carros hoje que poderiam ser uma solução de baixo custo para resolver a escassez de dados sobre estacionamento".

A Ford quer expandir o experimento este ano, usando o OpenXC em uma frota de veículos e continuar a examinar como forma confiável de os sensores detectarem pontos de estacionamento abertos onde os carros são movidos a diferentes velocidades. O resultado a longo prazo, diz McCreadie, pode ser que muitas montadoras concordem em coletar e transmitir esses dados por meio de conexões celulares construídas em seus carros.

Para o segundo experimento, Georgia Tech e pesquisadores Ford equiparam um carrinho de golfe, no campus da universidade, com quatro câmeras de vídeo conectadas à internet, proporcionando uma visão de 360 graus em torno do veículo. Eles também criaram uma estação de trabalho em um escritório que continha monitores de computador e streaming de vídeos que as câmeras estavam coletando, via LTE da rede celular da AT&T. Na estação de trabalho, um indivíduo poderia assistir as transmissões de vídeo e usar um pedal de volante, acelerador e freio ligados por LTE para atuadores embutidos no carrinho de golfe. Em resposta às entradas do controlador remoto, esses atuadores acionavam o acelerador ou freio e giraram a roda no carro de golfe.